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Los combustibles para aviones de origen vegetal podrían ser competitivos en costos con los combustibles fósiles

Los combustibles para aviones de origen vegetal podrían ser competitivos en costos con los combustibles fósiles

Con el cambio climático que se cierne sobre nosotros, existe una gran necesidad de cambiar a fuentes de energía sostenibles y ecológicas. En ningún lugar está más presente esta necesidad que en el sector de la aviación, que consume mucho combustible.

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Ahora, una nueva investigación realizada por científicos del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley del Departamento de Energía (Berkeley Lab) afirma que los biocombustibles de origen vegetal podrían ofrecer una alternativa competitiva a los combustibles fósiles.

"Es un desafío electrificar la aviación usando baterías o celdas de combustible en parte debido a las restricciones de peso en los aviones, por lo que los biocombustibles líquidos tienen el potencial de desempeñar un papel importante en la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero", dijo la autora principal Corinne Scown, investigadora de Berkeley Lab. Energy Technologies Area, así como el Joint BioEnergy Institute (JBEI) del DOE.

"El equipo de JBEI ha estado trabajando en rutas biológicas para mezclas avanzadas de biocombustible para aviones que no solo se derivan de azúcares de origen vegetal, sino que también tienen propiedades atractivas que en realidad podrían proporcionar una ventaja sobre los combustibles para aviones convencionales".

Optimizando cada etapa

Los equipos multidisciplinarios de JBEI están trabajando arduamente para optimizar cada etapa del proceso de producción de combustible de bio-jet, desde el desarrollo de plantas de origen ideales hasta la obtención del mayor rendimiento posible de la bioconversión. Scown y sus coautores utilizaron además métodos de análisis novedosos para evaluar si su objetivo de hacer que los combustibles de origen vegetal fueran competitivos con los derivados del petróleo podría tener éxito.

"Nuestra esperanza es que al principio de las etapas de investigación, podamos al menos simular cómo pensamos que se vería si desarrolla estas rutas de producción de combustible hasta el punto de madurez", dijo Scown.

"Si los llevara al punto de referencia del etanol, la tecnología para crear etanol a partir de material vegetal como tallos, hojas y mazorcas de maíz existe desde hace mucho tiempo, y podemos fermentar azúcares con una eficiencia del 90 por ciento, qué tan cerca ¿Nos llevaría esto al precio de mercado de los combustibles derivados del petróleo? Es importante saberlo ahora.

"Afortunadamente, la respuesta es que pueden ser viables. Y hemos identificado mejoras que deben suceder a lo largo del proceso de conversión para que eso suceda".

Alcanzando un precio objetivo

Los esfuerzos de JBEI han visto que el costo teórico del combustible para bio-reactores alcanza los $ 16 por galón. Ese mismo galón costaba $ 300,000 exorbitantes cuando se estableció JBEI. Aún así, hay un camino por recorrer, ya que el costo del combustible para aviones estándar es de aproximadamente $ 2.50 por galón.

Los investigadores utilizaron simulaciones por computadora para modelar cinco rutas con la tecnología necesaria y los costos subsiguientes de producción a escala necesarios para alcanzar ese precio objetivo. Descubrieron que las cinco vías de hecho podrían crear combustibles a base de plantas a una tasa de $ 2,50 por galón.

"El desarrollo de compuestos a base de plantas que tienen una ventaja de rendimiento sobre sus contrapartes a base de petróleo es un factor importante para determinar su viabilidad en el mercado", dijo Blake Simmons, coautor y director de ciencia y tecnología de JBEI.

El estudio se publica en la revistaEnergía y Ciencias Ambientales.


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